英国小公司的中国大梦:用众包模式颠覆室内定位

Published on 2014年12月12日 星期五

从深圳连夜赶来的一个英国人,来不及更换冬装,身着单衣,冒着北京城近零下10度的严寒,赶到3sNews总部接受独家专访。

“中国将是我们未来的主战场。”他说道。他的名字叫罗布·帕尔弗莱曼(Rob· Palfreyman),是Sensewhere公司的联合创始人兼CEO。Sensewhere公司是英国一家致力于以众包模式提供全新的室内定位服务的初创公司。

Sensewhere公司联合创始人兼CEO罗布·帕尔弗莱曼

近些年,互联网巨头将地图争霸战的硝烟,从室外转到了室内,室内定位也逐渐成为群雄逐鹿的全新竞技场。虽然众包模式被连声叫好,却迟迟未有商业模式落地。

Sensewhere如何利用众包模式提供室内定位?又如何进入中国市场?它会不会缔造下一个Waze的传奇故事?

  “颠覆”是否言过其实?

采访伊始,罗布就强调其产品具有十足颠覆性。笔者看来,颠覆这个词可不是一顶随便可戴的高帽子,这位看似严谨的英国人是不是言过其实了?

据罗布所述,Sensewhere公司最新推出了一款软件开发工具包。它利用了多源化的本地定位方式,能够在短时间内以众包模式建立起室内射频定位数据库,以提供较为精准的室内定位服务。它可在应用层、操作系统层集成至移动设备上或嵌入其内核,并且面向开发者免费。该技术正是融入了Wifi指纹定位、蓝牙、GPS、RFID等多种通用技术,来定位参考未知的射频信号源的建筑物。通过用户在支持有Sensewhere技术的移动终端上使用,为Sensewhere的数据库增加该位置的参考信息,提供接近实时的位置信息。据悉,该技术已获得美国、英国以及新加坡等地的多项专利认证。

颠覆之处在哪里?罗布认为,Sensewhere的核心技术在于自动指纹数据库处理。它极大程度上缩减了室内定位技术的成本,改变了室内定位成本居高不下的局面,有望颠覆室内定位领域的现有市场格局。但笔者非技术流,要判断其论断的真假,需要从头说起,从室内定位技术的现状谈起。

  室内定位技术之“怪现状”

说来也怪,谷歌在提供室内导航,百度、高德不甘落后,也纷纷在室内定位领域发力,可究竟有多少用户在用室内定位?至少笔者没有发现谁在用。这是为什么?是用户体验不好?还是尚无成熟的商业模式落地?

笔者看来,纵然室内定位技术多元化,但仍很难寻觅到一个令人满意的解决方案,定位缓慢且精度不够的问题都不容忽视。一个典型的例子,正是一款主打儿童安全的可穿戴产品在丢失之后,按图索骥,竟然无法找到。身在何处尚且搞不清,何谈保护儿童的安全?

WiFi指纹定位法,是目前技术相对成熟且应用广泛的定位方式。Google、Microsoft、Cisco、Motorola、Wifislam、智慧图等知名室内地图供应商都采用了这种方法,但它仍存在着许多弊端。例如,不同的WiFi网络之间会带来信道干扰,进而影响定位的精度。而从成本运营角度而言,大规模指纹库的建立和更新,涉及到铺设基站、采集、更新指纹库等一系列工作,需要大量的人工劳动。

近年来,芬兰一家基于地磁定位技术的室内定位技术供应商Indoor Atlas赚足了眼球,被誉为室内导航的GPS。但它的室内定位的实现,还要借助内置传感器,这就意味着还需要外业人员手持终端设备进行实地测绘。此外,以蓝牙定位技术为基础的iBeacon普及率较低,部署成本不菲。

交流现场

总言之,成本是制约室内定位技术发展的一大因素。基于这种局面,正所谓众人拾柴火焰高——室内地图众包方式的出现,为破解室内定位技术成本居高不下的难题,提供了一个好办法。

罗布表示,Sensewhere也正是看中了众包在室内定位方面的优势。他颇为自信地表示,在任何地理位置通过使用支持Sensewhere的移动设备,即可使其位置数据库迅速实现室内外一体的全球覆盖。显然,室内定位领域是Sensewhere大显身手的主战场,以UGC模式生产全球定位数据库也是Sensewhere公司的一大愿景。假如Sensewhere真如其所愿地建立起了全球定位数据库,广阔的市场商机自是不言而喻。

在这美好的蓝图前,生性多疑的笔者忍不住有了几点疑问。

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